Jouer with no preposition means to play, have fun, or fool around:

  • Arrête de jouer !
    Stop playing/fooling around!Je fais ça pour jouer
    I do that for fun

In reference to music, theater, television, and movies, jouer means to play or perform:

  • Quel orchestre va jouer ce soir ?
    Which orchestra is playing tonight?Tu joues très bien
    You act very well / You’re a very good actor

Jouer can also mean to gamble, bet, wager, speculate (in the stock market), and formally, to deceive or dupe.
Jouer à
Jouer à means to play a game or sport, or to play with something:

  • Il joue aux échecs
    He’s playing chessNous allons jouer au golf
    We’re going to play golfElle ne joue pas à la poupée
    She doesn’t play with dolls

Jouer de
Jouer de means to play a musical instrument:

  • J’aimerais jouer du piano
    I’d like to play the pianoDepuis quand joue-t-elle de la flûte ?
    How long has she played the flute?Il ne sait pas jouer de la guitare
    He doesn’t know how to play the guitar

Jouer avec
Jouer avec means to play or toy with:

  • Il joue toujours avec ses cheveux
    He’s always playing/fiddling with his hairIl ne faut jamais jouer avec les sentiments
    You should never play with someone’s feelings

Jouer sur
Jouer sur means to play on, use, or exploit:

  • J’aime jouer sur les mots
    I like to play with words / make plays on wordsIl faut jouer sur l’effet de surprise
    We should use the element of surprise

Expressions with Jouer

  • jouer avec le feu – to play with fire (literally and figuratively)jouer franc jeu – to play fairjouer le jeu – to play the game (literally and figuratively)
    jouer un mauvais/vilain tour à qqun – to play a dirty trick on someone

    se la jouer – (informal) to show off